Le but de cette demande est d’effectuer une inspection initiale des passagers avant de leur permettre d’entrer aux États-Unis. Le formulaire en ligne remplace le document à bord et les exigences douanières d’entrée pour tous les détenteurs de passeports de pays participant au programme d’exemption de visa.

Pour renforcer la sécurité, le 12 janvier 2009, les formulaires de demande ESTA sont devenus obligatoires. Toutes les personnes qui ont déjà voyagé par tourisme ou par affaires à partir de pays bénéficiaires du programme d’exemption de visa (Visa Waiver Program) doivent désormais postuler en ligne et obtenir un ESTA USA avant de se rendre aux États-Unis.